机遇号火星车遭遇沙尘暴后休眠,是否凶多吉少?

机遇号火星车遭遇沙尘暴后休眠,是否凶多吉少?
2004年1月,勇气号和机遇号火星车分别降落在火星相对的两侧,并开始探测任务。自从着陆后,这两个火星车发回了数十万张高清全彩的火星地表图像。
供图:NASA, JPL
 
  一场巨大的沙尘暴席卷了火星的四分之一。沙尘遮天蔽日,使得靠太阳能驱动的机遇号火星车不得不关闭电源,进入休眠状态。眼下,这场沙尘暴仍有愈演愈烈之势,机遇号火星车究竟能否安然度过这一劫?
 
  2004年1月,美国宇航局的勇气号与机遇号火星车在火星表面着陆。它们的任务期是90天,目标是在火星地表严苛的环境将其击倒之前,完成尽可能多的科学任务。结果,这两个火星车的寿命超出了所有人的预期:勇气号火星车工作了7年多;机遇号火星车在工作了15年之后,如今仍然“活蹦乱跳”,依然在给研究人员提供着远古火星宜居性的许多线索。
 
  不过,目前,机遇号正面临着严峻的挑战。眼下,它正蹲伏在火星的毅力谷(Perseverance Valley)中,竭力躲过火星上迄今为止观测到的最强劲的沙尘暴。
 
  本周三,美国宇航局火星探测火星车的项目经理John Callas在美国宇航局的新闻发布会上说:“我们应该能够安然度过这场风暴。我们很担心,但我们也满怀希望地认为,风暴总会过去,火星车也将会与我们取得联系。”
 
  自从5月30日火星勘测轨道飞行器发现这场沙尘暴至今,它所卷起的沙尘已经覆盖了火星表面的四分之一。其中一块大小与美国相当的区域里,沙尘遮天蔽日,白昼酷似黄昏,甚至更糟糕。
 
  火星天气方面的权威专家、马林空间科学系统公司的Bruce Cantor称:“这场风暴非同寻常。一个月前,在这场风暴的路径上就发现了一场风暴,比其它火星年份出现的日期早了将近两个月。”
 
  Cantor补充说,未来几天,这场沙尘暴将会愈演愈烈,并可能演化成2007以来首场肆虐全火星的风暴。沙尘暴最剧烈时,甚至能遮挡住99%的阳光。
 
机遇号火星车遭遇沙尘暴后休眠,是否凶多吉少?
这组图片是以机遇号火星车视角模拟出的沙尘暴遮天蔽日的情形。
供图:NASA, JPL-CALTECH, TAMU
 
  机遇号遇上这场大沙尘暴十分不幸:与核动力的好奇号火星车不同,机遇号火星车大部分是靠太阳能驱动。以上周日为例,好奇号火星车的太阳能电池板仅仅产生了22瓦•时的电能,连正常情况的4%都不及。
 
  6月8日,沙尘暴加剧之后,美国宇航局就暂停了机遇号火星车的任务。它最后一次与控制中心通信是在6月12日早晨。研究人员推测,火星车自动进入了低电量休眠模式,仅有任务时钟仍在工作。
 
存活几率
 
  这是首次有风暴阻断地球与机遇号的通讯,但关于机遇号寿终正寝的谣言怕是为时过早。尽管昼夜温差可能会对火星车的电子设备造成影响,但火星的低温也不大可能压垮它。沙尘云团其实还会使火星地表温度更高一些,而且,火星正在进入夏季。
 
  在新闻发布会上,Callas称,他们预测的温度不会低于-36℃,比机遇号能经受的最低温度-55℃还高出不少。他还强调,也有可能出现火星车电量极低,导致任务时钟暂时关闭的偶发情况。
 
  此次并非机遇号首次遭遇沙尘暴,早在2007年,它就遇到过一次?;龊诺那案呒都菔辉盡ike Seibert称,此前那场沙尘暴使机遇号上的一个科研设备遭受污染,但却使火星车完好无缺。他希望这次也不要发生什么致命的伤害。
 
  他说:“只要火星车的电量能撑过风暴,尽管很难,但我很乐观地认为,项目团队就能够使它恢复,再次启程。”
 
  Cantor 和Seibert提醒说,与机遇号火星车重新建立通讯,可能需要几周甚至几个月时间,一切都要取决于这场全球性沙尘暴何时尘埃落定。与此同时,机遇号的支持团队和粉丝们,也将继续一边屏住呼吸,一边祝愿它一切安好。
 
  Seibert说:“好像每个人都想象自己就身在火星车之中,因此,当遇到困难时,总有许多支持的声音?;龊旁诨鹦潜砻婀ぷ髁?4年半,早已成了每个人生活中的一部分。”
 
(译者:mikegao)
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