揭秘:哥伦布到底有没有带回梅毒?

揭秘:哥伦布到底有没有带回梅毒?
这是一个身患梅毒的女性颅骨,上面可见多处病变痕迹。研究人员正是根据这些痕迹来判断,到底对哪个个体进行基因测试。
摄影:MUSEUM OF LONDON, HERITAGE IMAGES, GETTY IMAGES

撰文:SARAH GIBBENS
 
  1494年,在哥伦布首次踏上新世界后不久,欧洲的文史资料中出现了一种流行病描述。这一种此前从未有过记录,会让人变衰弱的病症——梅毒。那么,梅毒究竟源自何时?现代科学界对此一直争论不断。梅毒是一种通过性行为传播的病毒,在今天的美国,患病人数不断增加。但是,究竟是早期探险家把梅毒从美洲带到了欧洲,还是梅毒在那之前已经出现在了大洋彼岸?

  此前,梅毒溯因主要依赖于历史记载,或者通过骨骸损伤来辨别。但这样有一个问题:不少被描述成梅毒的症状和可见的病变特征,也有可能是由雅司病造成。雅司病由同一种细菌——梅毒螺旋体细菌的不同亚种引起。不同于借助性行为传播的梅毒,雅司病可通过简单的皮肤接触传播,通?;够岬贾麓床”浜屠Q?。
 
  现在,科学家们找到了一种方法,可以从基因角度分辨尸骸里的梅毒和雅司病。他们表示,这或可揭开梅毒的神秘起源。
 
深度研究
 
  研究人员首先寻找带有骨骼病变痕迹的人类遗骸,因为这些痕迹意味着曾经存在导致梅毒的细菌。他们从圣伊萨贝尔修道院的墓地选取了五组遗骸,上面有明显的骨变形。圣伊萨贝尔修道院位于墨西哥市,从1681年到1861年由方济会修女主持。在这五组遗骸中,其中三个婴儿的遗骸DNA呈梅毒螺旋体阳性。
 
  第一作者Verena Scheunemann在论文里详细描述了这次的发现,论文发表于《PLOS被忽视的热带疾病》杂志。Scheunemann说:“我们的方法是寻找已经感染梅毒的新生儿,他们体内携带的病原体更多。”婴儿从母亲那里染上了梅毒,因为免疫系统仍然薄弱,所以他们体内含有高浓度的细菌。
 
揭秘:哥伦布到底有没有带回梅毒?
梅毒螺旋体可以引起雅司病和梅毒。研究人员通过新的基因测试可以分辨两种疾病,并追踪梅毒的起源地。
摄影:BSIP, UIG, GETTY IMAGES, GETTY IMAGES
 
  这是遗传学家首次将年代久远的梅毒基因组分离,并从两个尸骸中辨别出引起梅毒的细菌亚种,和在另一个尸骸里找到的引起雅司病的亚种。

  Scheunemann说:“有了这种方法,我们可以走得更远,进一步了解前哥伦布时代的梅毒,找到它的起源地。”
 
寻找病例
 
  对历史久远的遗骸进行基因组测序,这项技术在研究梅毒方面可谓一大突破,但密西西比州立大学的人类学家Molly Zuckerman表示,找到人类遗骸进行测试是最大的难题。
 
  这是因为很多疾病都会带来骨病变,研究人员通??空庑┛杉暮奂1姹鹨藕∈欠翊忻范?,但是只有最严重的梅毒病例才会留下明显的骨变形。
 
  Scheunemann表示,为了追踪早期诊断的梅毒病例,“下一步要去查看不同的样本,因为我们无法确定,发现于殖民时期墨西哥的菌株是否和欧洲所发现的一致。”
 
  2016年,发表于《古病理学国际期刊》的一项研究把目光对准了2200年前智利北部的一具男尸。这具遗骸上有胸主动脉瘤的痕迹,这种痕迹有时会出现在患有严重梅毒的人身上。研究的作者据此推断这是梅毒的早期病例。但由于没有今天的这项技术,我们无法确定此人是否是雅司病的受害者。
 
  Zuckerman说:“你无法从骨骼上进行分辨(疾?。?,但有了基因测序技术,我们可以做到这一点,这非常让人激动。”Zuckerman的研究重点是传染病的进化。她判断,螺旋体细菌源于新世界,具体表现为雅司病,并在温暖的气候中,通过皮肤接触传播。后来病原体传播到气候更温和的欧洲,这就意味着在性行为过程中,皮肤接触更频繁,进而迫使细菌进化。
 
  Zuckerman指出:“骨骼证据方面,我们没有在哥伦布以前的旧世界找到任何病例。”
 
尽早诊断
 
  研究人员可以通过了解细菌的进化过程,来更好地诊断早期梅毒。
 
  Zuckerman告诉我们:“进一步了解毒性在过去的变化,可以让今天的我们做出更好的诊断。”目前的测试更擅长诊断晚期梅毒,但是了解细菌的进化可以帮助医学专家诊断早期梅毒。
 
  随着梅毒卷土重来,我们急需找到治疗方法。从2014年到2015年,疾病控制中心收到的梅毒病例上升率达到17%,而这一数字在世界其他地方还在激增。
 
(译者:Sky4)
本文内容为国家地理中文网原创或者授权编译,未经正式书面授权不得以任何形式转载或使用。
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